ЛитВек - электронная библиотека >> Дональд Уондри >> Фэнтези: прочее и др. >> Древолюди М бва

Дональд Вандрей Древолюди М бва Donald Wandrey The Tree-Men of M'bwa

— Значит, тебя интересует крупная дичь, — сказал безногий человек. — Каков намеченный маршрут?

— План таков, — ответил я, — сначала вверх по Конго до его верховьев, затем внутрь страны, через горы Луны в Уганду, и…

Я остановился удивленный. Человек без ног смотрел на меня с любопытной смесью страха, ненависти и предупреждения. Выражение его лица было настолько странным, что я замолчал посреди предложения.

— Измени свой маршрут! — резко сказал он. — Не пересекай горы Луны — если хочешь вернуться назад!

— Чепуха! Я охотился на тигров в Индии, на черных пантер в Индокитае и за рубинами среди охотников за головами в Папуа. Я не боюсь ничего, что ходит.

— Да, — сказал безногий человек, и снова любопытное выражение отразилось на его чертах. — Но будешь, если продолжишь начатое. Посмотри на меня! От моих ног не осталось ничего, кроме пней — это все, что у тебя будет, когда ты вернешься с гор, если ты вообще вернешься.

Я осторожно пощупал свою ногу, как будто хотел убедиться, что она все еще здорова. Я был готов посмеяться над ним, но никогда не знаешь, чему можно верить, находясь в Африке.

Почему моя лодка остановилась в этой грязной адской яме на Золотом берегу, я не знаю, но здесь мы должны были простоять всю ночь, и я сошел на берег, чтобы нарушить однообразие душных дней в море. Но лучше не стало даже после захода солнца. Яростная, горячая жара не отступала, заставляя вас просто истекать потом. Неприятный запах, наполовину местных, наполовину разлагающейся растительности, который, казалось, был в каждой деревне. И над головой огромная красная луна, которая была почти такой же горячей, как солнце.

Как обычно, я оказался в одном общем магазине города, который заменял здесь салун. Выпивка в тропиках не охладит тебя, но может отвлечь от других вещей.

Небеса знают, что это была достаточно убогая хижина, полная паразитов. Единственным белым человеком в этом месте был безногий человек. Мы мгновенно заметили друг друга. Прошло совсем немного времени, как мы уже вместе выпивали и постепенно расслаблялись, пока я не начал рассказывать ему о цели своей поездки — сборе музейных экспонатов и поисках следов раннего человека в Центральной Африке.

Это было то, что очень ужаснуло его. Он выглядел обеспокоенным с тех пор, как я упомянул о моей поездке. Но я получил много ценной информации от случайных знакомых, и если за горами Луны таилась какая-то неожиданная опасность, я бы хотел узнать, что это было.

— Ты, очевидно, думаешь, что следовать по предложенному мной маршруту небезопасно. Почему? Расскажи мне об этом, — призвал я его и заказал еще выпивки.

Безногий мужчина смотрел на меня пристальным испытывающим взглядом. Все, что он нашел, казалось, удовлетворило его.

— Ты когда-нибудь слышал об экспедиции Энгли-Ричардса? — начал он.

— Да. Они двигались по тому же маршруту, по которому следую я, несколько лет назад, не так ли? Энгли умер от малярии, а Ричардс исчез после какого-то ужасного опыта. Потерял обе…

Внезапно я остановился.

— Ноги, — закончил за меня мой собеседник. — У тебя хорошая память. Я Даниэль Ричардс.

Имя шокировало меня, хотя я был наполовину подготовлен к этому. Никто еще не знал всю историю той злополучной экспедиции. Вся моя заинтересованность и внимание теперь сосредоточились на том, чтобы слушать.

— Наша экспедиция действительно была двойной, — продолжил он. — Энгли, как и ты, охотился за выдающимися экспонатами для музеев. У меня была государственная поддержка, чтобы наметить карту формирования земель и месторождения полезных ископаемых — своего рода геолог-разведчик.

Мы объединили средства для взаимной выгоды. Большая часть страны, через которую мы проходили, была не исследована. Даже сегодня невозможно сказать, что может оказаться в каком-то глухом и отдаленном месте. Мало кто изучал тайны Африки. Мы вместе проделали путь до Конго, и это была дьявольская поездка. Я всегда ненавидел джунгли — кажется, что в них обитает все вредное — змеи, которые атакуют без предупреждения, плотоядные растения и огромное количество ядовитых насекомых и смертельной растительности, о которых наука пока ничего не знает.

Ну, мы взяли последние припасы в Коле, а затем двинулись через континент на восток. Мы шли дальше и выше и вскоре оставили джунгли позади, и я почувствовал себя лучше. Мы не очень быстро продвигались. Я должен был составлять карту земель, по которым мы шли, хотя на пути было не так много редких животных для мешков Энгли.

Должно быть, прошло более двух месяцев с момента начала нашего пути, прежде чем мы достигли стоянки у подножия гор Луны. Мы уже вошли в один из больших неизведанных участков. Мы разбили лагерь и решили разделить наши припасы на пару недель. Энгли хотел поискать образцы на равнинах. А я тем временем хотел наметить скальные образования впереди.

Поэтому мы решили расстаться. Через две недели мы снова должны были встретиться в нашем лагере. Если один из нас не вернется к концу четвертой недели, другой должен отправиться по его следу, чтобы выяснить, в чем дело.

Рано утром, в соответствии с нашим планом, я и мои шестеро парней из Негучи отправились в горы. Энгли и его шестеро человек направились на юг к лучшим охотничьим землям.

* * *

Мы пересекли горы Луны за три дня, но нам повезло найти проход, иначе нам бы понадобилось гораздо больше времени, чтобы пройти обходным маршрутом. Я нашел одно сильное извержение вулканического происхождения, которое могло содержать алмазы, и несколько месторождений кварцита, которые содержали золото, серебро и ртуть. Можно наткнуться на целое состояние в самом сердце Африки, если считаешь, что риск стоит того.

За горами Луны я решил остаться на несколько дней. Это были в основном покрытые травой земли, с изредка появлявшимся тут и там искривленным деревом и случайным болотом. Я заметил несколько канюков в первые пару дней, и одно небольшое стадо антилоп. Но дичь была невероятно скудной. И мы не встретили ни одного туземца с тех пор, как разбили лагерь.

На шестой день пути я вообще не увидел ни одного живого существа вокруг. Ничего, кроме высокой травы и вечного солнца. Парни-негучи внезапно замолчали. Это плохой знак, когда ты не слышишь, как они болтают.

В тот день я увидел низкий холм на